Afri

Le terme d'"Afri" désignait les populations autochtones de l'Afrique du Nord ancienne et plus particulièrement les tribus résidant dans les limites de la province africaine de Carthage et à ses abords, par opposition aux Numides et aux Maures établis plus à l'ouest. L'origine de cet ethnique demeure inconnue. Dans l'état actuel des connaissances, l'hypothèse de St.Gsell sem­ble vraisemblable: selon lui, le nom d'"Afri" aurait une étymologie indigène africaine et aurait été transmis par les Romains dans sa forme latinisée. Tout récemment, du côté linguistique, M. Fruyt s'est fait partisan d'une étymologie indo-européenne, notamment lorsqu'il fait dériver les appellations d'"Africa" et d'"Afri" d'un vent soufflant du sud-ouest vers l'Italie et apportant la pluie, ap­pelé par les Italiques Africus ventus. Cette hypothèse ingénieuse ne semble pas devoir être retenue. Il parait peu vraisemblable que le substantif Afer(Afri) soit effectivement dérivé de la forme Africus (ventus) alors que l'inver­se l'est plus.

Du moins, le fait que l'ethnique Afer n'est attesté que dans les textes latins ne constitue pas un argument ayant assez de poids pour que l'on puisse en déduire que l'étymologie du mot signifiant les peuples indigènes africains était d'origine indo-européenne. Ce serait d'ailleurs une exception parmi l'ensemble des désignations ethniques africaines d'origine locale, bien que l'on puisse trouver là certaines analogies dans les termes géographiques modernes (Auster/Australie). Les deux adjectifs Africa (terra) et Africus(ventus) dérivaient plutôt d'une notion ethnique primitive emprunté assez tôt par les peuples italiques. Quant aux Grecs, depuis Hérodote ils s'attachaient traditionnellement au terme de Libyens dans son acception générale ou res­treinte (sujets de Carthage) ce qui plaide contre une trop grande insistance sur l'usage exclusivement latin du mot Afri. Y avait-il à l'origine une vaste tribu des Afri, comparable à celle des Numi­dae, qui aurait donné son nom à la totalité des populations anciennes de la Tunisie du Nord-Est actuelle?

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